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区块链芯片:前高通工程师打造世界首款RISC-V区块链芯片
2018-08-08  浏览:672
区块链芯片:前高通工程师打造世界首款RISC-V区块链芯片

不久前才成立的非营利组织OpenSingularity基金会(OpenSingularity Foundation)宣称即将开发出世界上第一款区块链(blockchain)芯片以及超可扩展的区块链物联网(IoT)网络,从而打造“智能机器经济”(intelligent machine economy)。该组织最近还吸收了几位前高通(Qualcomm)的工程师,共同开创这款芯片和生态系统。

OpenSingularity基金会发布了一项“天网工程”(Skynet project)计划,构想了一个如同电影《魔鬼终结者》(Terminator)片中情景般的智能机器网络,利用区块链、IoT和人工智能(AI)建构一个安全可靠的设备网络,使其得以智能且自主地进行大规模通信。该组织表示,这将使数十亿互连的可辨识IoT设备轻松地加入由自组AI网络驱动的全球机器对机器(M2M)经济以及由区块链提供的数据完整性,为设备识别、确保安全分散的小额支付和可靠的通信提供解决方案。

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该计划的目的在于开发基于RISC-V架构的核心芯片,预计在2019年12月推出核心FPGA,并于12个月后推出核心SoC。根据该组织于官网发布的时间表,希望能在2022年8月之前部署“数十亿”个连接设备。就在上个月,OpenSingularity招聘了两位前高通工程师。接掌其工程总监一职的Srinivasa Rao Nagaram曾任高通工程总监,他曾经协助推动骁龙(Snapdragon)处理器的诞生。Open Singularity表示,由于Nagarajam在SoC设计、软件支持和端对端产品商业化方面的专业知识,因而获邀加入Open Singularity。

另一位曾经在高通工作了22年的资深工程师Venkat Tangirala则加入OpenSingularity担任生态系统总监。Tangirala在高通时曾经协助完成5G调制解调器的硅前开发任务。高通工程副总裁Carl Shi也在本月加入OpenSingularity的董事会。该团队的其他几名成员分别来自高通、阿里巴巴(Alibaba)、Google Ventures、三星(Samsung)和摩托罗拉(Motoriola)。

Skynet计划的心脏是Skynet核心,这是一款可为区块链和AI应用建置优化SoC的专用芯片。它最终将使用32位或64位的RISC-V核心,并包含专利申请中的技术,以提供特定的区块链组件:硬件加密货币钱包用于安全密钥管理和自动权限系统以及AI身份验证;芯片上SHA-256哈希加速器,用于确定数据完整性;以及自动交易签名,让所有的区块链互动脉络清楚可寻。

它还将包括一款神经处理器(NPU)作为设备的大脑,以实际的吞吐量和功率预算执行具有人类精度的分类任务。不过,该基金会并未进一步说明其细节,但将为NPU进行优化,以加速目前各种类型的神经网络算法,包括DNN、CNN和RNN。

Skynet核心将以免授权的模式发布,让SoC制造商建置芯片并搭配其解决方案。该基金会还表示,为了支持基于深度学习应用的智能设备,该芯片的高阶版本还将包含张量处理器(TPU)和张量处理器数组。这些都将允许有效地执行复杂的深度学习AI模型。

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在其长达80页的白皮书中,OpenSingularity展示了该核心的愿景和细节,期望这款模块化区块链SoC最终将在IoT芯片组市场成为足以挑战Arm的竞争替代方案。所有的Skynet核心设备最初将配备硬件钱包,让设备能以安全的虚拟货币硬件钱包使用区块链和加密货币,“并以芯片大脑实现AI身份验证以及仿人类智能的功能”。使用该核心的所有设备都具有备智能化的能力,而且也能利用区块链网络。这将使IoT设备适用于自动驾驶车、智能城市和智能型手机等物联网设备。所有人都能透过Skynet开放网络(SON)进行连接,OpenSingularity称这是一个可扩展的IoT无限链锁平台。

SON将使这些设备能在几毫秒内交易价值、在整个网络上部署算法、训练重要的私人数据,并以安全的方式找到彼此,以及利用比特币或以太网络等任何其他网络,并从其KnowledgeNet中学习,包括AWS和Imagenet等改善的基础设施。
RISC-V的计划

OpenSingularity表示,为了支持现代Linux操作系统(如Ubuntu)而使SON区块链得以执行,它将在Skynet核心中加入一组模块化处理器。该公司表示,Arm处理器的精简指令集(RISC)架构实现了简单的设计、快速的时钟速率、小型芯片尺寸和高效的内存利用、专家设计的支持以及主导的软件工具。其产品系列还采用了全系统的TrustZone安全方法。

Skynet计划最初将针对整合来自Arm的处理核心,包括低功耗嵌入式应用的Arm Cortex-M系列处理核心,以及高阶应用的Arm Cortex-A 64位高性能处理器系列,以实现低功耗和小占位面积。该生态系统还提供了先进的微控制器(MCU)总线架构(AMBA),以互连多个外围设备(IO、协同处理器和内存控制器等)。此外,多家供货商可为各种工艺节点提供可靠的外围设备。

一开始,透过Arm的广泛渗透也很重要,因为它提供了一个经验证的社群,可支持开机加载程序等整个软件堆栈、核心、驱动程序、工具库、应用和软件开发工具等,如编译程序、分析器和除错器。

尽管如此,OpenSingularity表示,随着RISC-V开放来源指令集架构(ISA)日益成熟,该公司正致力于为开发基于此ISA的客制处理器探索其他替代方案以及周遭生态系统。该公司表示,相较于Arm处理器(BOOMv2 vs ARM Cortex-A9),RISC-V核心的最新建置显示可实现更小芯片尺寸与更高性能的理想结果。

OpenSingularity在其论文中评论说:“RISC-V可提供取代Arm的理想替代方案,带来一个极具成本效益的Skynet核心,因为它无需像Arm一样的授权费用,这种节省成本的作法可望造福SoC制造商并成为加速其采用的动力。我们将监控RISC-V生态系统扩展的进展,并决定哪一款CPU核心可作为Skynet核心的基础。”

该公司还计划透过与SoC制造商合作,依据特定应用的需求开发整个整合堆栈,从而加速开发完整的软件堆栈。该基金竭尽全力地为其区块链IoT芯片评估Arm与RISC-V架构的特性。

采用RISC架构的Arm旨在实现固定长度、简单但功能强大的指令,以高频率速度执行单个周期。该架构基于许多原则,以实现简单的设计和快速的时钟速率。管线设计在一个阶段中译码而无需要微码(microcode),并为快速执行指令定义了大量的通用缓存器。Arm采一种数据处理指令仅适用于缓存器的加载/储存架构,而加载/储存方案则用于从内存传输数据。

然而,这与纯粹的RISC存在一些差异。Arm的某些指令采用可变周期执行,例如多缓存器加载/储存,以实现更快和更高的程序代码密度。内建桶式移位器可提高性能和码式密度,但也导致了更复杂的指令。Thumb 16位指令集可以提高约30%的程序代码密度。条件执行透过减少分支以提高性能和程序代码密度,并为DSP操作添加了一些增强指令。

该基金会并补充说,现有的ISA,如x86/x64,是专有且非常复杂的,但其细节经常隐藏在冗长的手册中,ISA的一些细节其甚至根本没有公开。此外,广泛使用的ISA已存在多年,而且其设计经常被延用,以支持后向兼容性。专有的ISA由英特尔(Intel)和Arm等公司实体所拥有、管理和控制。

为了解决这些问题,加州大学伯克利分校提出了RISC-V计划。RISC-V采用的开放来源途径意味着许多不同的公司可以提供RISC-V架构的硬件方案。建立一个让多家供货商可以竞争建置单一ISA的生态系统,可望带来许多好处,这些在其他开放来源计划中可见一斑。Open Singularity补充说,RISC-V旨在建立一个现代的ISA,其中包含处理器设计的最新想法。现代ISA力求比传统的ISA更精简、更实用,而且还能适应快速的硬件建置。

它认为,IoT应用中的许多嵌入式处理器需要的是便宜、可靠且简单,但不一定要求速度、支持操作系统、多核心或支持64位操作。另一方面,它还发现有一些应用也需要具有多核心和64位操作的处理器。OpenSingularity之所以选择RISC-V是因为它能够在ISA中加进一些选项,以实现各种设计选择。在这方面,该基金会补充说RISC-V实际上并不是单一的ISA,而是更多相关ISA的组合。RISC-V提供了三种基本整数ISA:RV32I、RV64I和RV128I,分别用于32位、64位和128位地址宽度。为硬件整数作业提供了40个固定32位宽度的指令,以及几个标准扩展,包括一个仅有16个缓存器的嵌入式处理器。

压缩的指令集将常规的32位指令压缩为16位,类似于Arm针对嵌入式应用的Thumb指令集,这将有助于缩减程序代码的大小,以提高处理器性能——因为它允许更多指令快取,因而缩减了从主处理器获取指令的时间(这部份通常造成性能瓶颈)。

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